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Minería de Bitcoin

Agosto 2, 2017 10:16 am Publicado por

Con la creciente popularidad del Bitcoin y las criptomonedas en general, el interés por conocer más, y más a fondo sobre el tema se ha acrecentado.

Una pregunta frecuente, especialmente entre los más curiosos y aquellos que no suelen tomarse las cosas a la ligera es de dónde surgen los Bitcoin.

Mucho se escucha acerca de minar criptomonedas junto a historias de personas que han obtenido grandes sumas a partir de su incursión en esta actividad, pero, ¿qué es realmente “minar”? y, ¿qué tan rentable es hoy por hoy?

 

¿Para qué sirve el minado?

Una duda generalizada, aprovechada por muchos para desinformar acerca del Bitcoin, es qué impide a un usuario cualquiera generar una cantidad exorbitante de monedas si no existe un ente centralizado que se encargue de la emisión.

Es bien conocido que desde que se eliminó el patrón oro, el dinero ya no tiene un valor real; está soportado únicamente en la confianza que se deposita en las entidades bancarias, o, más precisamente, en la banca central de cada país.

Pero, no es este el caso del Bitcoin, a pesar de ser una tecnología P2P, sus tokens sí tienen prueba de existencia, la denominada “prueba de trabajo” (Proof of Work), que no es otra cosa que lo que comúnmente conocemos como “minado”.

 

¿Cómo se minan Bitcoin?

Miles de usuarios alrededor del mundo dedican su hardware a verificar miles de las transacciones que cada hora tienen lugar en la blockchain, en un proceso que implica la resolución de un problema de criptografía cuya dificultad se ajusta a los recursos de la red para garantizar que se encuentre una solución cada aproximadamente 10 minutos.

El proceso completo va más o menos así: los monederos envían las transacciones a la red, a una piscina donde se encuentran todas las transacciones aún sin confirmar. Los equipos de minado agrupan las transacciones, priorizando aquellas con mayores comisiones, en bloques. Cada nodo intenta resolver el problema de criptografía planteado utilizando como entrada principal el bloque que acaba de construir. En caso de tener éxito, este bloque se encadena a la blockchain y se transmite a todos los demás nodos de la red. Una recompensa (actualmente de 12.5 BTC) es otorgada al primero en acertar, quien además se lleva las comisiones del bloque. Concluído el proceso, se vuelve a la etapa inicial, una y otra vez.

 

¿Qué es el “problema de criptografía”?

Una función hash es un algoritmo que mapea datos de longitud variable a cadenas de longitud fija (hashes). Una característica importante de dichas funciones es que entradas muy similares usualmente producen salidas radicalmente distintas, lo cual hace que la tarea de emular sus resultados sea computacionalmente compleja (i.e. virtualmente imposible).

El problema de criptografía del Bitcoin básicamente consiste en generar un hash cuyo valor sea inferior a uno buscado, globalmente definido para todos los nodos, y que se hace de esta forma pues permite incrementar sin mayor problema la dificultad con solo hacer más y más pequeño el objetivo.

Dicho hash se calcula a partir de las transacciones en el bloque actual y el hash del bloque anterior. Esto último impide la falsificación de transacciones pues todo va matemáticamente encadenado hasta los inicios del Bitcoin.

 

¿Es rentable minar?

Un error común entre quienes apenas se están adentrando en los aspectos técnicos del Bitcoin es ignorar costos dentro del proceso de minado. Un error igualmente frecuente es pensar que se pueden obtener ganancias considerables minando desde un computador tradicional.

Las épocas en que una CPU o las GPU de las tarjetas gráficas eran suficientes para participar de la red quedaron atrás hace ya varios años. Luego vinieron las FPGA, adaptadas y optimizadas para hacer cálculos criptográficos, pero ellas ya también fueron olvidadas. El panorama hoy en día lo dominan las ASIC, hardware especializado diseñado únicamente para dar altos rendimientos en minado de Bitcoin.

Dada la gran cantidad de hardware minando en la actualidad, para permanecer competitivo es necesario adquirir el hardware más eficiente disponible a la fecha. Aquí viene un primer costo: ¿cuánto sale comprar una ASIC que dé buenas prestaciones?

Desde hace algunos años las Antminer han dominado el mercado, producidas por Bitmain con eficiencia en mente. Usualmente, el modelo más reciente se consigue por entre 2,000 y 3,000 USD, dependiendo de sus especificaciones exactas.

El hardware más reciente es el Antminer S9, lanzado al mercado a mediados de 2016, con un hashrate (número de hashes que puede calcular por segundo) de 14 Th/s y consumo de 1375 vatios.

Habiendo mencionado consumo, he ahí un segundo factor importante a incluir en la ecuación: ¿cuánto cuesta mantener el minado en ejecución? aquellos afortunados de vivir en lugares donde la electricidad es muy barata o tener acceso a ella sin ningún costo, tienen una ventaja considerable.

Es por esto que grandes “granjas” de minado han sido establecidas en China, donde laxas políticas ambientales y los subsidios del estado se traducen en energía barata. Se estima que entre el 70 y el 90% del poder de minado se encuentra en el país asiático.

Pero, el costo de minado no se refiere únicamente a cuánto se paga por tener el hardware en ejecución. Dada la intensidad de procesamiento, es natural que las ASIC produzcan grandes cantidades de calor, que debe disiparse disponiendo adecuada refrigeración. Y, no hay que olvidar que las unidades de enfriamiento se cuentan entre las que más consumen energía.

El tercer aspecto a considerar es el precio del Bitcoin. Los resultados de minar van a reflejarse en Bitcoin, y lastimosamente este es el factor sobre el que menos control se tiene.

Es tentador pensar que el rendimiento es proporcional al precio de la criptomoneda, pero esta es un arma de doble filo: cuando el BTC sube, más personas se ven atraídas a minar e incluso algunos que habían apagado sus ASIC las reactivan.

Entre más hardware haya minando Bitcoin, mayor será el hashrate combinado de la red y más difícil será resolver el problema de criptografía. Así, si el precio del Bitcoin sube, la “participación” en la red de cada minero baja y con ella el número de Bitcoins que obtendrá.

Como puede verse, el cálculo de rentabilidad es complejo; sin embargo, existen muchas calculadoras en línea que permiten estimar el rendimiento de una operación de minado con suma facilidad (1, 2). Basta simplemente con tener a la mano el hashrate, el consumo energético (ambos datos disponibles en las especificaciones del hardware) y el costo por kilovatio en el lugar donde se minará.

Dentro de la hispanosfera, Venezuela es el mejor lugar para minar desde el punto de vista de costos. Sin embargo, no es recomendable instalar grandes operaciones pues las autoridades de dicho país han estado persiguiendo mineros acusándolos de ser delincuentes.

No es secreto que convertir Bitcoin a moneda local o viceversa es difícil en muchos países; lo cual podría representar un problema para los mineros quienes no pueden permitirse las altas comisiones que cobran algunos comerciantes en sitios como LocalBitcoins.

Es por esto que Wirex ofrece una solución, la tarjeta Wirex, que permite a sus usuarios gastar sus Bitcoins en tiendas y centros de comercio que acepten pagos con tarjeta.

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